Το διαστημικό τηλεσκόπιο TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) της NASA, ανακάλυψε για τρίτη φορά έναν εξωπλανήτη που έχει μέγεθος περίπου τριπλάσιο της Γης. Mε μάζα 23 φορές μεγαλύτερη απ’ αυτή της Γης, βρίσκεται σε απόσταση 53 ετών φωτός.

Οι αστρονόμοι, με επικεφαλής τη Ντιάνα Ντραγκομίρ του Ινστιτούτου Αστροφυσικής και Διαστημικής Έρευνας Kavli του Πανεπιστημίου ΜΙΤ των ΗΠΑ, έκαναν σχετική ανακοίνωση στο ετήσιο συνέδριο της Αμερικανικής Αστρονομικής Εταιρείας στο Σιάτλ και δημοσίευση στο περιοδικό αστροφυσικής «Astrophysical Research Letters», αναφέροντας ότι ο συγκεκριμένος εξωπλανήτης με το όνομα HD 21749b κινείται γύρω από τον ερυθρό νάνο HD 21749 στην κατεύθυνση του αστερισμού του Δικτύου και χρειάζεται 36 μέρες για να κάνει περιφορά του άστρου του, διάρκεια που ισοδυναμεί με 1 έτος του.

Η θερμοκρασία της επιφάνειάς του εκτιμάται γύρω στους 150 βαθμούς Κελσίου και είναι πολύ χαμηλή σε σχέση με το πόσο κοντά βρίσκεται ο πλανήτης στο τόσο πολύ φωτεινό άστρο του. «Είναι ο πιο ψυχρός μικρός πλανήτης που έχουμε βρει γύρω από ένα άστρο τόσο φωτεινό», δήλωσε η Ντραγκομίρ.

Οι πρώτες εκτιμήσεις αναφέρουν πως μάλλον είναι απίθανο να είναι βραχώδης και φιλόξενος για ζωή και πως μάλλον αποτελείται από πάρα πολύ πυκνά αέρια (πυκνότερα κατά πολύ από τις ατμόσφαιρες του Ποσειδώνα ή του Ουρανού).

Το TESS, μέσα στους τρεις πρώτους μήνες λειτουργίας του έχει βρει επίσης τους εξωπλανήτες Pi Mensae b (μια υπερ-Γη με διάρκεια έτους μόνο 6,3 μέρες) και LHS 3844 b (ένα βραχώδη κόσμο με έτος μόλις 11 ωρών). Στο ίδιο πλανητικό σύστημα του άστρου HD 21749, οι αστρονόμοι βρήκαν ενδείξεις και για ένα δεύτερο εξωπλανήτη, που φαίνεται να έχει το μέγεθος της Γης, η ύπαρξη του οποίου όμως δεν έχει ακόμη επιβεβαιωθεί.