Σίγουρα δεν είναι η πρώτη φορά που ανοίγει η συζήτηση για το αν οι Ράπτορς είναι έτοιμοι για το βήμα παραπάνω στο NBA. Σταθερά τα τελευταία χρόνια έχουν αξιοπρόσεκτη πορεία στην κανονική διάρκεια του πρωταθλήματος, όταν όμως έρχεται η ώρα των πλέι-οφ τα θαλασσώνουν…

Η περσινή σεζόν για παράδειγμα, όσον αφορά την κανονική διάρκεια, εξελίχθηκε ιδανικά. Οι «ράπτορες» τερμάτισαν πρώτοι στην Ανατολή, παίζοντας παράλληλα πολύ ωραίο μπάσκετ. Με αιχμή του δόρατος τους «Διόσκουρους» Κάιλ Λάουρι και ΝτεΜαρ ΝτεΡόζαν και για πρώτη φορά με αξιόλογο πάγκο, δημιούργησαν προσδοκίες για την μεγάλη υπέρβαση. Το «σκούπισμα» από το Κλίβελαντ του ΛεΜπρον στον περσινό δεύτερο γύρο των πλέι-οφ προσγείωσε άπαντες στην πραγματικότητα.

Ο επί χρόνια προπονητής της ομάδας, Ντουέιν Κέισι, πλήρωσε το «μάρμαρο» αφού λίγες μέρες μετά αποτέλεσε παρελθόν από τους Καναδούς. Η πλειονότητα των φιλάθλων δυσαρεστήθηκε με αυτήν την επιλογή, όμως η πεποίθηση πως οι Ράπτορς έπιασαν το ταβάνι τους με τον συγκεκριμένο κόουτς επικράτησε. Διάδοχος του ο Νικ Νερς, ένας προπονητής που ανήκε στο δυναμικό των Ράπτορς και είχε ως highlight την καριέρα του στο αγγλικό πρωτάθλημα! Αν μη τι άλλο επιλογή- ρίσκο από τον πρόεδρο της ομάδας, Μασάι Γιουζίρι.

Αν η απόλυση του Κέισι προκάλεσε ερωτηματικά, τι να πει κανείς για την απόφαση απομάκρυνσης του ΝτεΡόζαν. Ο παίκτης- σύμβολο για το Τορόντο συμμετείχε στην ανταλλαγή που έφερε τον Καουάι Λέοναρντ στους Ράπτορς. Έχουμε και λέμε λοιπόν. Σύμφωνα με την πλειοψηφία, η ομάδα έχασε τον ηγέτη της για να κάνει δικό της έναν ξενερωμένο παίκτη που έχασε όλη την περασμένη χρονιά λόγω τραυματισμού και την επόμενη σεζόν μπορεί να φύγει ως free agent. Υπάρχει μια δόση αλήθειας σε όλα τα παραπάνω, όμως τα πράγματα μέχρι στιγμής εξελίσσονται εντελώς διαφορετικά.

Η ομάδα φέτος διαθέτει πολύ καλούς ρολίστες, όπως και παίκτες «ειδικών αποστολών» που σε συνδυασμού με τους σούπερσταρ συνθέτουν ένα σύνολο ικανό για την υπέρβαση. Ο Λέοναρντ, υγιής πια, έχει αναλάβει το ρόλο του ηγέτη της ομάδας και την οδηγεί στην πρωτη θέση της Ανατολής με το καλύτερο ρεκόρ (μέχρι στιγμής) σε όλο το NBA. Με μέσο όρο 25.6 πόντους, 7.4 ριμπάουντ και 3 ασίστ, ο πρώην πρωταθλητής με τους Σπερς είναι αδιαμφισβήτητα ο MVP της ομάδας. Από κοντά ο απελευθερωμένος φέτος Λάουρι που έχει τον εντυπωσιακό μέσο όρο των 10.3 ασίστ! «Λίρα εκατό» όσον αφορά το σκοράρισμα αποδεικνύεται ο Σιάκαμ, ενώ οι Γκριν, Βαλαντσιούνας, Ιμπάκα, Ανουόμπι και Βαν Βλιτ έχουν κατά καιρούς το ρόλο του πρωταγωνιστή της βραδιάς.

Το «πείραμα» δείχνει μέχρι στιγμής να πετυχαίνει. Η μεγάλη νίκη επί των Ουόριορς σκόρπισε χαμόγελα σε όλη την πόλη, που βλέπει το «καμάρι» της πιο αποφασισμένο από ποτέ. Οι Ράπτορς είναι το απόλυτο φαβορί αυτή τη στιγμή για την πρώτη θέση στην Ανατολή. Τα πλει-οφ είναι άλλη υπόθεση και εκεί θα κριθεί αν η χρονιά θα είναι επιτυχημένη. Στην ομάδα δεν κρύβουν πως κοιτάζουν προς τον τελικό. Οι Μπακς του Γιάννη Αντετοκούνμπο, οι πλήρεις φέτος Σέλτικς και οι φιλόδοξοι Σίξερς μοιάζουν σημαντικά εμπόδια. Στο χέρι των Καναδών είναι να τα «υπερπηδήσουν»...